Définition de l’immunothérapie

Qu’est-ce que l’immunothérapie ? L’immunothérapie anticancéreuse, également connue sous le nom d’immuno-oncologie, est une forme de traitement du cancer qui utilise la puissance du système immunitaire de l’organisme pour prévenir, contrôler et éliminer le cancer.

L’immunothérapie peut :

  • Éduquer le système immunitaire à reconnaître et à attaquer des cellules cancéreuses spécifiques
  • Booster les cellules immunitaires pour les aider à éliminer le cancer
  • Fournir au corps des composants supplémentaires pour améliorer la réponse immunitaire

L’immunothérapie anticancéreuse se présente sous diverses formes , notamment les anticorps ciblés, les vaccins anticancéreux, le transfert cellulaire adoptif, les virus infectant les tumeurs, les inhibiteurs de points de contrôle, les cytokines et les adjuvants. Les immunothérapies sont une forme de biothérapie (également appelée thérapie biologique ou thérapie de modification de la réponse biologique (BRM)) car elles utilisent des matériaux provenant d’organismes vivants pour lutter contre la maladie. Certains traitements d’immunothérapie utilisent le génie génétique pour améliorer les capacités de lutte contre le cancer des cellules immunitaires et peuvent être appelés thérapies géniques. De nombreux traitements d’immunothérapie pour prévenir, gérer ou traiter différents cancers peuvent également être utilisés en association avec la chirurgie, la chimiothérapie, la radiothérapie ou des thérapies ciblées pour améliorer leur efficacité.

Libérer la puissance du système immunitaire est un moyen intelligent de lutter contre le cancer :

  1. Le système immunitaire est précis, il lui est donc possible de cibler exclusivement les cellules cancéreuses tout en épargnant les cellules saines.
  2. Le système immunitaire peut s’adapter de manière continue et dynamique, tout comme le cancer, donc si une tumeur parvient à échapper à la détection, le système immunitaire peut réévaluer et lancer une nouvelle attaque.
  3. La « mémoire » du système immunitaire lui permet de se rappeler à quoi ressemblent les cellules cancéreuses, afin qu’il puisse cibler et éliminer le cancer s’il réapparaît.

Pourquoi l’immunothérapie ?

Les immunothérapies ont été approuvées aux États-Unis et ailleurs pour traiter une variété de cancers et sont prescrites aux patients par des oncologues. Ces approbations sont le résultat d’années de recherche et d’essais visant à démontrer l’efficacité de ces traitements. Les immunothérapies sont également disponibles via des essais cliniques , qui sont des études soigneusement contrôlées et surveillées impliquant des patients volontaires.

L’immunothérapie ne fonctionne pas toujours pour tous les patients, et certains types d’immunothérapie sont associés à des effets secondaires potentiellement graves mais gérables. Les scientifiques développent des moyens de déterminer quels patients sont susceptibles de répondre au traitement et lesquels ne le sont pas. Cette recherche conduit à de nouvelles stratégies pour augmenter le nombre de patients pouvant potentiellement bénéficier d’un traitement par immunothérapie.

Bien que les scientifiques ne maîtrisent pas encore toutes les capacités de lutte contre le cancer du système immunitaire, l’immunothérapie contribue déjà à prolonger et à sauver la vie de nombreux patients atteints de cancer. L’immunothérapie a le potentiel de devenir plus précise, plus personnalisée et plus efficace que les traitements anticancéreux actuels, et potentiellement avec moins d’effets secondaires.

Foire aux questions sur l’immunothérapie

Quels types de cancers l’immunothérapie peut-elle traiter ?

L’immunothérapie a le potentiel de traiter tous les cancers.

L’immunothérapie améliore la capacité du système immunitaire à reconnaître, cibler et éliminer les cellules cancéreuses, où qu’elles se trouvent dans le corps, ce qui en fait une réponse universelle potentielle au cancer.

L’immunothérapie a été approuvée aux États-Unis et ailleurs en tant que traitement de première intention pour plusieurs cancers, et peut également être un traitement efficace pour les patients atteints de certains cancers résistants à un traitement antérieur. L’immunothérapie peut être administrée seule ou en association avec d’autres traitements anticancéreux. En décembre 2019, la FDA a approuvé les immunothérapies comme traitements pour près de 20 cancers ainsi que les cancers avec une mutation génétique spécifique

L’immunothérapie a-t-elle des effets secondaires ?

L’immunothérapie peut s’accompagner d’effets secondaires qui diffèrent de ceux associés aux traitements anticancéreux conventionnels, et les effets secondaires peuvent varier en fonction de l’immunothérapie spécifique utilisée. Dans la plupart des cas, les effets secondaires potentiels liés à l’immunothérapie peuvent être gérés en toute sécurité tant que les effets secondaires potentiels sont reconnus et traités tôt.

  • L’immunothérapie anticancéreuse traite le patient – en renforçant son système immunitaire – plutôt que la maladie elle-même comme la chimiothérapie et la radiothérapie. Les patients peuvent être testés pour des biomarqueurs qui peuvent indiquer si l’immunothérapie du cancer serait un traitement efficace.
  • Les effets secondaires de l’immunothérapie peuvent résulter de la stimulation du système immunitaire et peuvent aller d’une inflammation mineure et de symptômes pseudo-grippaux à des affections majeures, potentiellement mortelles, similaires aux troubles auto-immuns.
  • Les effets secondaires courants peuvent inclure, sans s’y limiter, des réactions cutanées, des ulcères buccaux, de la fatigue, des nausées, des courbatures, des maux de tête et des modifications de la pression artérielle.

Les traitements conventionnels du cancer ont également une gamme d’effets secondaires avec un large éventail de gravité.

  • La chimiothérapie est destinée à cibler les cellules cancéreuses à croissance rapide, de sorte qu’elle peut endommager d’autres cellules normales à croissance rapide de votre corps. Les effets secondaires courants peuvent inclure, sans s’y limiter, la perte de cheveux, les nausées, la diarrhée, les éruptions cutanées et la fatigue.
  • Le rayonnement utilise des particules radioactives pour détruire les cellules cancéreuses dans une zone localisée, de sorte qu’il peut endommager d’autres cellules saines dans cette zone. Des effets secondaires peuvent être associés à la zone de traitement, tels que des difficultés respiratoires lorsqu’elles sont dirigées vers la poitrine ou des nausées lorsqu’elles sont dirigées vers l’estomac. Les problèmes de peau et la fatigue sont fréquents.
  • Le but de la chirurgie est d’enlever la tumeur ou le tissu cancéreux et varie selon le type de chirurgie pratiquée. Les effets secondaires courants peuvent inclure, sans s’y limiter, la douleur, la fatigue, l’enflure, l’engourdissement et le risque d’infection.

Combien de temps dure l’immunothérapie ?

L’immunothérapie anticancéreuse offre la possibilité d’un contrôle à long terme du cancer.

L’immunothérapie peut « entraîner » le système immunitaire à se souvenir des cellules cancéreuses. Cette « immunomémoire » peut entraîner une protection plus durable et potentiellement permanente contre la récidive du cancer.

Des études cliniques sur la survie globale à long terme ont montré que les réponses bénéfiques au traitement par immunothérapie anticancéreuse peuvent être durables, c’est-à-dire qu’elles se poursuivent même après la fin du traitement.

Quels types de traitements d’immunothérapie existe-t-il ?

Les traitements d’immunothérapie peuvent être divisés en cinq types :

  1. Les anticorps ciblés sont des protéines produites par le système immunitaire qui peuvent être personnalisées pour cibler des marqueurs spécifiques (appelés antigènes) sur les cellules cancéreuses, afin de perturber l’activité cancéreuse, en particulier la croissance effrénée. Certaines immunothérapies ciblées à base d’anticorps, appelées conjugués anticorps-médicament (ADC), sont équipées de médicaments anticancéreux qu’elles peuvent administrer aux tumeurs. D’autres, appelés anticorps bi-spécifiques d’engagement des cellules T (BiTE), se lient à la fois aux cellules cancéreuses et aux cellules T afin d’aider le système immunitaire à réagir plus rapidement et plus efficacement. Toutes les thérapies ciblées par anticorps sont actuellement basées sur des anticorps monoclonaux (clones d’un parent se liant au(x) même(s) marqueur(s)).
  2. La thérapie cellulaire adoptive prend les propres cellules immunitaires d’un patient, les développe ou les modifie d’une autre manière, puis les réintroduit chez le patient, où ils peuvent rechercher et éliminer les cellules cancéreuses. Dans la thérapie cellulaire CAR T, les cellules T anticancéreuses sont modifiées et équipées de récepteurs spécialisés ciblant le cancer appelés CAR (récepteurs antigéniques chimériques) qui permettent une activité anticancéreuse supérieure. Les cellules tueuses naturelles (NK) et les lymphocytes infiltrant la tumeur (TIL) peuvent également être améliorés et réinjectés chez les patients.
  3. La thérapie virale oncolytique utilise des virus qui sont souvent, mais pas toujours, modifiés afin d’infecter les cellules tumorales et de provoquer leur autodestruction. Cela peut attirer l’attention des cellules immunitaires pour éliminer la tumeur principale et potentiellement d’autres tumeurs dans tout le corps.
  4. Les vaccins contre le cancer sont conçus pour déclencher une réponse immunitaire contre les antigènes spécifiques à la tumeur ou associés à la tumeur, encourageant le système immunitaire à attaquer les cellules cancéreuses portant ces antigènes. Les vaccins contre le cancer peuvent être fabriqués à partir de divers composants, notamment des cellules, des protéines, de l’ADN, des virus, des bactéries et de petites molécules. Certaines versions sont conçues pour produire des molécules immunostimulantes. Les vaccins préventifs contre le cancer inoculent les individus contre les virus et les bactéries cancérigènes, tels que le VPH ou l’hépatite B.
  5. Immunomodulateurs régissent l’activité d’autres éléments du système immunitaire afin de déclencher de nouvelles réponses immunitaires ou d’améliorer les réponses immunitaires existantes contre le cancer. Certains, appelés antagonistes, agissent en bloquant les voies qui suppriment les cellules immunitaires. D’autres, appelés agonistes, agissent en stimulant les voies qui activent les cellules immunitaires. Les inhibiteurs de point de contrôle ciblent les molécules sur les cellules immunitaires ou cancéreuses qui leur indiquent quand commencer ou arrêter d’attaquer une cellule cancéreuse. Les cytokines sont des molécules messagères qui régulent la maturation, la croissance et la réactivité. Les interférons (IFN) sont un type de cytokine qui perturbe la division des cellules cancéreuses et ralentit la croissance tumorale. Les interleukines (IL) sont des cytokines qui aident les cellules immunitaires à se développer et à se diviser plus rapidement.

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